잎보다 백색 5장의 꽃잎이 피고, 열매인 매실은 살구와 비슷한 12~20g의 구형핵과로 6~7월경에 성숙한다.

세계 최장수국인 이웃 일본에서는 매실이 널리 애용되고 있으며 매실을 원료로 한 식품만도 50여종에 이르고 있다.
새봄을 맞기에는 아직 이른 2월의 혹한 속에서 연분홍 꽃망울을 터트리는 매화는 옛부터 고귀한 자태와 은은한 향취로 수많은 문학작품과 그림의 좋은 소재가 되어 왔다.

매화가 군자의 기상을 닮아 4군자의 으뜸이 되었듯이 그 열매인 매실은 옛부터 귀중한 식품으로 다뤄져 왔다. 매실나무는 장미과의 엽소교목으로 매화나무라고도 불리우고 있으며 중국이 원산지로 한국, 일본 등 동양 3국에서 주로 재배되고 있다. 우리나라에는 일반적으로 중부 이남에서 재배되고 있으며 일본에는 1500년전 백제 왕인박사가 천자문과 함께 매실나무를 일본에 전한 것으로 알려지고 있다.

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